SERIE - Ces canaux qui font tourner la planète (4/5) : Il a suffi d’un pont défectueux pour que les Américains se souviennent de l’importance de ce fleuve qui draine 31 Etats

La découverte d’une importante fissure sur un pont autoroutier à six voies – le Hernando de Soto Bridge reliant l’Arkansas et le Tennessee – a provoqué, en mai dernier, l’interruption du trafic fluvial sur le Mississippi trois jours durant, le temps de vérifier qu’il n’y avait pas de risque d’écroulement. Ce qui n’a pas manqué de créer une congestion de part et d’autre de l’ouvrage avec l’immobilisation forcée d’une soixantaine de remorqueurs et d’un bon millier de barges. A en croire les responsables du Corps du génie de l’armée de terre des Etats-Unis (United States Army Corps of Engineers-USACE), qui gère la vie du fleuve, plus de 155 millions de tonnes de marchandises passent bon an mal an sous le Hernando DeSoto Bridge dont 60 millions de tonnes de soja ; 52,6 millions de tonnes de fioul distillé ; 42 millions de tonnes de blés ; 27 millions de pétrole brut... L’événement a rappelé aussi à nombre d’Américains le drame qui avait frappé, plus en amont, les villes jumelles de Minneapolis et Saint-Paul, en 2007, quand l’écroulement d’un pont les reliant avait provoqué la mort de 13 personnes et fait une centaine de blessés.

Long de 3 780 kilomètres que seul dépasse en Amérique du Nord le Missouri (4 090 kilomètres), l’un de ses affluents, le Mississippi est l’aorte, l’artère vitale des Etats-Unis. Il prend sa source à l’extrémité nord du lac Itasca, dans le Minnesota, pour se jeter dans le golfe du Mexique à la Nouvelle-Orléans en Louisiane. Son nom initial misi-ziibi (« grand fleuve ») lui a été donné par les Amérindiens Ojibwés avant d’être francisé sous le nom Messipi, puis Mississippi à l’époque où la Louisiane était un territoire de la Nouvelle-France (1534-1763). Son bassin hydrographique de 3 238 000 km2 englobe 31 Etats américains et 2 provinces canadiennes, soit un tiers du territoire américain. Son cours est divisé en deux parties : le « Mississippi supérieur » (Upper Mississippi), de sa source au nord du lac Itasca jusqu’au confluent avec l’Ohio, fermé à la navigation une partie de l’hiver, et le « Mississippi inférieur » (Lower Mississippi), de l’Ohio jusqu’à son embouchure.

« De l’amont à l’aval, du petit ruisseau primitif aux méandres du Grand fleuve qui serpente à travers le cœur industriel du pays, ses terres agricoles, en pénètrent l’âme et mélancolique, bordant les champs de soja, de maïs et de coton, longeant les villes grandes et petites, le Mississippi charrie l’identité du pays et tout ce qu’il signifie. Il est son sang et sa vie. Directement ou indirectement, tous les cours d’eau s’y jettent ; le Mississippi les boit, les draine et les emporte là où tous les fleuves du monde désirent aller, chez eux, à la mer », écrit , qui après avoir raconté en 1988 sa descente en canoë dans revient sur cette expérience dans le à paraître en septembre aux Editions Liana Levi.

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